Souvenirs of the Past: Ottawa’s Great Fire of 1900

Artefeature by Jessie L.

Canadians may be familiar with the burning of the Centre Block of Parliament on February 3, 1916; however many are less aware that this fire was not the first to causes memorable destruction in the country’s capital. In fact, Ottawa has had a history of tragic fires. One of the most tragic incidents being the Great Fire of 1900, whose devastation was captured and memorialized in the form of  the “Big Fire of 1900” souvenir picture book.

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BYTOWN MUSEUM, P1604

On April 26, 1900 a small roof fire across the Ottawa River in Hull, Quebec, caught fire and spread to the surrounding buildings; within a few hours the fire had engulfed half of Hull’s downtown area including the E. B. Eddy mill and the Hull Lumber Company. By 1:00 pm all attempts to control the blaze had failed and the wind had carried the fire across the Chaudiere Falls to the Ottawa area. The proximity of lumber yards, wood piles and mills to the Ottawa River allowed the fire to spread with ease. By the evening the fire had devastated Lebreton Flats and the surrounding neighbourhoods of Rochesterville (now the neighbourhoods around Preston Street) and Bayswater. Many eyewitness accounts state that buildings had been leveled from Booth Street all the way to the C.P.R rail line.

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BYTOWN MUSEUM, P1604
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BYTOWN MUSEUM, P1604

The aftermath of the fire left seven people dead and 1500 homeless. However the death toll would rise due to the spread of disease to those forced to live in crowded tents after they were left homeless. One fifth of Ottawa had been destroyed and damages were approximated to the value of $6,200,000 in Ottawa, and $3,300,000 in Hull. Large relief efforts were raised from around the world but even with this support it would still take years to fully rebuild the homes and industries that were reduced to rubble in the Great Fire of 1900.

Souvenir picture books like the one made to commemorate the Great Fire of 1900, were a part of a larger trend in the late Victorian era. As photography technology was developing and becoming cheaper to access and mass produce, postcards and souvenir books were created to promote tourism and to commemorate different events including tragedies. Therefore, this souvenir picture book both acts as a tool for commemoration of one of Ottawa’s great tragedies but also demonstrates a greater trend in Victorian Canada.

The survival of documents such as the “Big Fire of 1900” souvenir picture book gives Canadians a visual insight into the devastation that faced the capital at the turn of the century. These books also provide a unique example of Victorian souvenir practices at a time when these practices were beginning to be widely circulated throughout the world. Consequently, due to this Victorian trend, the memory of Ottawa’s great fire has been captured in a way that truly eternalizes the tragedy and devastation that forever changed Ottawa’s history.

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BYTOWN MUSEUM, P1604

Jessie is a student at the University of Ottawa working towards completing her last year of undergraduate studies in History and Political Science. As a new member the Youth Council, Jessie hopes to share her passion for Ottawa’s history while engaging in fun and interactive ways of educating youth about local history. In her spare time Jessie loves to explore Ottawa through participating in the city’s many festivals and historic events.


 

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Souvenirs du passé : L’incendie qui a ravagé Ottawa en 1900

Artefeature par Jessie L.

Les Canadiens ont souvent entendu parler de l’incendie qui a détruit l’édifice du Centre au Parlement, le 3 février 1916. Cependant, plusieurs ignorent que ce feu n’est pas le premier qui ait détruit de façon mémorable la capitale du pays. De fait, Ottawa a subi plusieurs incendies dramatiques. Celui de 1900, dont le souvenir est immortalisé dans l’album intitulé Photo Views of the Big Fire, se classe parmi les plus grandes tragédies.

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MUSÉE BYTOWN, P1604

Le 26 avril 1900, un petit incendie, qui a éclaté sur un toit à Hull, au Québec, de l’autre côté de la rivière des Outaouais, se propage dans les bâtiments alentours. En quelques heures, le feu détruit la moitié du centre-ville de Hull, y compris l’entreprise papetière E.B. Eddy et la Hull Lumber Company. À 13 h, toutes les tentatives de maîtriser les flammes ont échoué et le vent transporte les braises par delà la chute des Chaudières, jusque dans la région d’Ottawa. La proximité de cours à bois, de piles de bois et de scieries alimente le feu qui se propage facilement. Dans la soirée, l’incendie a dévasté les plaines LeBreton et les quartiers environnants de Rochesterville (secteur actuel situé autour de la rue Preston) et de Bayswater. Plusieurs témoins oculaires ont raconté que les édifices se sont effondrés depuis la rue Booth jusqu’à la voie du Chemin de fer Canadien Pacifique.

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MUSÉE BYTOWN, P1604

L’incendie a causé sept morts et laissé 1 500 personnes sans abri. Cependant, le nombre de décès s’accroît en raison des maladies qui se répandent parmi les personnes forcées de vivre en grand nombre dans des tentes, une fois leur maison détruite. Près du cinquième de la ville d’Ottawa est détruit, et on évalue les dommages à environ 6 200 000 $ à Ottawa, et à 3 300 000 $ à Hull. Partout dans le monde, d’importants efforts d’aide sont déployés, mais il faudra plusieurs années avant de rebâtir toutes les maisons et industries réduites en ruines lors du grand incendie de 1900.

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MUSÉE BYTOWN, P1604

Les livres souvenirs illustrés comme celui réalisé pour commémorer l’incendie de 1900 relèvent d’une tendance plus vaste courante à la fin de l’époque victorienne. Comme la photographie se développe, devient moins coûteuse et est produite en série, on crée des cartes postales et des livres souvenirs pour promouvoir le tourisme et commémorer divers événements, dont des tragédies. Ainsi, ce livre souvenir a servi d’outil pour commémorer l’un des plus grands drame survenu à Ottawa, mais il témoigne aussi d’un grand courant qui existait à l’époque victorienne au Canada. La survivance de documents comme Photo Views of the Big Fire donne aux Canadiens un aperçu visuel de la catastrophe subie par la capitale au tournant du siècle. Ces ouvrages offrent également un exemple unique des pratiques victoriennes au moment où celles‑ci commencent à circuler dans le monde entier. En conséquence, grâce à cette mode victorienne, on a capté le souvenir du grand incendie d’Ottawa afin d’immortaliser la tragédie et la catastrophe qui ont à jamais changé l’histoire d’Ottawa.

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MUSÉE BYTOWN, P1604

Jessie étudie à l’Université d’Ottawa. Elle termine sa dernière année d’études de premier cycle en histoire et en science politique. Nouvelle membre du Conseil des jeunes, Jessie espère partager sa passion de l’histoire d’Ottawa tout en renseignant les jeunes sur l’histoire locale de façon amusante et interactive. Pendant ses temps de loisir, Jessie aime explorer la ville en participant à ses multiples festivals et événements historiques.

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