Burning Questions: The Fire of Parliament 1916

By Serena Y.

Today marks the 100th anniversary of the Fire of Parliament, which occurred on February 3rd, 1916. Serena, a YoCo member, interviewed Grant Vogl, Collections and Exhibitions Manager. They discussed the history of the hill, the cause of the fire, and the rebuilding of Parliament, featured in the MUSÉE BYTOWN MUSEUM’s new temporary exhibition, “Forged in Fire: The Building and Burning of Parliament”.

Serena Y: First off, can you tell us about the Fire of Parliament, 1916?

Grant Vogl: In simple terms, it was devastating. Here you have the main administrative building of the Federal Government of Canada totally gutted and destroyed; a major event both for Ottawa and for Canada. Centre Block had to be completely levelled. People lost their lives.

SY: And can you tell us a bit about the exhibition you’ve put together to commemorate the 100th anniversary of the fire?

GV: The exhibition focuses mostly on the fire, but will also speak to the history of the area that we now know as Parliament Hill. It covers some pre-European contact, traditional hunting grounds of the various Aboriginal groups of the area, as well as its use as the military barrack by the Sappers and Miners during the construction of the [Rideau] Canal; right up until the inauguration of the Peace Tower in 1927. There is mention of modern uses as well.

It features some unique photos and artifacts, including images of the original construction in the 1860s. Quite a few photos will be included of the reconstruction after the fire. We even have a few loans including tools from current dominion sculptor Phil White. He oversees the stonework being done at Parliament. So it’s going to be a very interesting exhibition to commemorate the 100th anniversary. Given our location, we can see Parliament from our doorstep, so it’s a good tie-in to that as well.

SY: Indeed, it’s the perfect place to talk about the history. What approach did you decide to take in telling the story of the fire?

GV: The main focus is on the fire, but I did approach the exhibition as a history of the Hill itself, given it’s such an iconic space, and I think people just assume the Parliament buildings were almost always there. People who live in Ottawa walk by it every day … and every tourist in Ottawa visits the Parliament Buildings. I want to tell the history of the site within the context of the fire, but we do need to tell the story of before [the fire], and what’s coming after as well.

On February 3rd, 1916, the original Parliament Buildings were ravaged by fire. The Victoria Tower, pictured above, was replaced by the Peace Tower and the current Parliament Buildings on Centre Block. Fire of Parliament, Ottawa, 1916, negative: glass plate, Bytown Museum, 2014.
On February 3rd, 1916, the original Parliament Buildings were ravaged by fire. The Victoria Tower, pictured above, was replaced by the Peace Tower and the current Parliament Buildings on Centre Block. Fire of Parliament, Ottawa, 1916, negative: glass plate, Bytown Museum, 2014.

SY: One of the first things people often want to know is how the fire started. So, what information did you uncover regarding the source of the blaze?

GV: There were a lot of rumours floating around at the time, especially given that the country was at war. Rumours of sabotage, German spies; I think the Fire Chief at the time was quoted saying he heard a few loud explosions that sounded like shells going off … people were quick to jump to conclusions. There were newspaper headlines that were pushing the whole German sabotage aspect and there was a Royal Commission to find the source of the blaze. It would appear that the fire was started by someone accidentally throwing an unextinguished cigar in a wastepaper basket. Sometimes people want a more exciting “spark” (no pun intended!), when essentially [someone] just didn’t use an ashtray.

SY: And what was the process like in selecting the objects for this exhibition?

GV: When we do a temporary exhibition, I try and use as many pieces from our own collection as possible. We do get a few loans from time to time … but we have such a large and eclectic collection and only 5% is on display at the museum at any one time, so the idea is to rotate out as many pieces as possible from our collection.

Once we do the research we pull everything that’s possibly related to Parliament into one spot, start to look at how the research and themes develop and start eliminating artifacts that may not fit. It would be great to have everything on display, but it just doesn’t work.

SY: So how has the topic evolved since you first started creating the exhibition? Did you have to make any compromises?

GV: There’s always compromises. When the development of an exhibition begins, you start with this huge research paper, it could be 50 pages, and then you have to whittle that down to, let’s say, 10 thematic panels of 200 words each. The space is limited, and people’s attention spans are at a premium. You can’t just have essays on the wall and hope people are going to read everything.

My approach is always “less is more”; but each panel needs to discuss a “must, should and could”. So if people read the title of a panel they must know what the main theme is. If they read the first paragraph they should know a little more, and if they want to read the entire thing, they [could] get all three of those levels.

SY: That sounds like a really good system to gauge the levels of engagement.

GV: Exactly, you want people to at least get, “this is about the Fire of Parliament.” And it seems cliché but a picture is worth a thousand words. So if people are just going to read the titles and then look at the photos, they’re still going to get what you’re trying to put out there.

SY: Do you have a favourite object in the exhibition?

GV: We have a tiny 2 inch by 2 inch little albumen print [pictured below] that shows Parliament Hill when it was still Barrack Hill; you can see the military barrack in the photo. To see a photo of the Hill that’s so iconic, without the Parliament buildings is really cool. I think people are going to think it’s really interesting to see that site as it was used previous to that.

Its initial intended purpose was this defensive fortress and then it transformed into this simpler barrack, then Parliament Hill eventually. I do talk about it briefly in the exhibition but the Canal was built because of the American threat in 1812 … they originally planned to build this huge fortress up on Parliament Hill. They envisioned fighting off invasion, but after the threat diminished it evolved into just a few stone buildings. The exhibit will show the original plans with the barrack buildings, which I think people haven’t probably seen too much of before.

The hill before the original Parliament buildings were built, c.1857. Barrack Hill, Ottawa, C.W., 1857, print: albumen, Bytown Museum, P1775c.
The hill before the original Parliament buildings were built, c.1857. Barrack Hill, Ottawa, C.W., 1857, print: albumen, Bytown Museum, P1775c.

SY: It does seem like something that people wouldn’t have really thought about, or questioned. Like you said, Parliament is an icon, but there’s a lot of history.

GV: Exactly, and you could do a whole exhibition on the archaeology of the hill previous to Parliament Hill. But given that it’s mostly about the fire, again, compromises. A few years ago we did a project with Carleton University … one of the things they did was a kind of 3D reconstruction of Barrack Hill so I’ve worked with them to get permission to use some of the videos. I’ve made a compilation video where people can see what the Hill would have looked like previous to Parliament.

SY: I think that’s really important! I often try to picture what things would look like before. What would you say has been the most challenging aspect of working on the exhibition?

GV: I mean, in a small museum it’s time and resources. I have a number of other projects on the go, as does everyone who works here, so it’s always about balance. We set a launch date; given that we want it to open before the anniversary of the fire, you can’t be late, there’s all this publicity and promotion that goes along with it. Everything from the design work to getting things back from the frame shop and the printers on time, having the painters scheduled to come in, and having the space ready for them.

But at the same time, I like to do a lot of it on my own. I take help when I need it, but I really prefer to have that final say. So the exhibit develops and it’s everyone involved, from Algonquin [College students] to all the staff who proofread my text … I share my design work and get people’s opinions, but when it comes to the final install, I like to just do it myself.

Entrance to Forged in Fire: The Building and Burning of Parliament. The exhibition is open until October 31, 2016.

SY: Is there anything else you’d like to add?

GV: Yeah, just an interesting side note that most people don’t know – and it’s touched on really briefly in the exhibition – but there was a fire in 1897 when West Block was gutted. They didn’t have to tear it down … but it was before there was a National Archives, so a lot of nationally and federally important documents were stored in Parliament. I think it was what would later become the Federal Transport Agency, so it dealt with things like the canals … all those records were destroyed in the fire. So that actually led to the establishment of the Library and Archives Canada. There’s a little sub-theme panel on that fire, with two images of the fire itself. A lot of people wouldn’t know that there was an earlier fire of Parliament.

SY: Did that impact how they dealt with the 1916 fire? Were they more prepared?

GV: I don’t know if I’ve come across too much. It is pretty impressive when you look at the fact that here we are at war, and yet they rebuilt Centre Block quicker than it was built the first time. With half the male population basically overseas … to see the country pulling together during war, they didn’t skip a beat in terms of the government. They had an emergency Parliament at Chateau Laurier the night of the fire; and then they moved it over to what’s now the Canadian Museum of Nature [Victoria Memorial Building] until Centre Block was ready to be occupied again. So to see how quickly they were able to recover was pretty impressive.

SY: I think it speaks to how important Parliament is as an institution. Even at that time it was a big deal that happened but it’s interesting how [Parliamentarians] worked with what they had before they could repair the Parliament buildings.

GV: Exactly. And another interesting point is that people always look at the Peace Tower as this icon that’s been there forever but they don’t realize that there was the Victoria Tower previously. The Peace Tower was a new addition that was bigger, and it stands for something different. So to show people pictures of the early Parliament without the Peace Tower is going to be eye-opening.

SY: Well, it sounds like a really interesting exhibition, and I’m looking forward to seeing it.

GV: Thank you! I’m excited.

SY: Thanks very much.


Serena is a student at the University of Ottawa in History and English Literature. An advocate for the preservation of local history, Serena volunteered at Fort York National Historic Site in Toronto, for the bicentennial of the War of 1812. After moving to Ottawa, she joined the Bytown Youth Council to help promote Ottawa’s history. She enjoys reading, writing and exploring the city, where there’s always something new to discover!


Des questions brûlantes : L’incendie du Parlement de 1916

par Serena Y.

Nous soulignons aujourd’hui le 100e anniversaire de l’incendie du Parlement, survenu le 3 février 1916. Serena, membre du Conseil des jeunes, a interviewé Grant Vogl, gestionnaire des collections et des expositions. Tous deux ont discuté de l’histoire de la colline, des causes de l’incendie et de la reconstruction du Parlement, sujets dont traite la nouvelle exposition du MUSÉE BYTOWN MUSEUM intitulée Façonnés par le feu : Les édifices du Parlement.

Serena Y : Tout d’abord, parlez‑nous de l’incendie du Parlement de 1916.

Grant Vogl : L’incendie a été tout simplement dévastateur. Le principal édifice administratif du gouvernement fédéral du Canada a été entièrement anéanti. Il s’agit d’un événement majeur tant pour Ottawa que pour le Canada tout entier. L’édifice du Centre a été complètement détruit. Des gens y ont perdu la vie.

SY : En quoi consiste l’exposition que vous avez réalisée pour commémorer le 100e anniversaire de l’incendie?

GV : L’exposition s’attache surtout à l’incendie, mais elle témoigne aussi de l’histoire de la colline du Parlement. Elle se penche sur certains échanges pré‑européens et traite des territoires de chasse traditionnels des divers groupes autochtones de la région. Elle examine également comment les sapeurs et les mineurs ont utilisé la colline comme campement militaire pendant la construction du canal [Rideau]. L’exposition se rend jusqu’à l’inauguration de la tour de la Paix en 1927, et elle mentionne les usages modernes.

On y présente des photographies et des artefacts exceptionnels, dont des images de la construction originale datant des années 1860. Plusieurs photos de la reconstruction qui a suivi l’incendie seront aussi incluses. Nous avons même bénéficié de certains prêts, tels que des outils de l’actuel sculpteur du Dominion, Phil White. Celui‑ci supervise les travaux sur pierre réalisés au Parlement. Ce sera donc une exposition très intéressante qui soulignera le 100e anniversaire de l’incendie. Compte tenu de l’emplacement du Musée, on peut voir le Parlement de notre porte, ce qui crée aussi un lien intéressant.

SY : Bien sûr, c’est l’endroit idéal pour parler d’histoire. Quelle approche avez‑vous choisie pour raconter ce récit?

GV : Je me suis surtout attaché à l’incendie, mais l’exposition est avant tout l’histoire de la colline, puisqu’il s’agit d’un lieu emblématique. Je crois que les gens pensent que les édifices du Parlement ont été là de tout temps. Les résidents d’Ottawa passent devant eux chaque jour… et chaque touriste d’Ottawa les visite. Je veux raconter l’histoire du lieu dans le contexte de l’incendie, mais il faut raconter ce qui a précédé et ce qui y a succédé.

Le 3 février 1916, un incendie ravage les édifices originaux du Parlement. La tour de la Paix et les bâtiments actuels de l’édifice du Centre remplacent la tour Victoria (photo ci dessus). Incendie au Parlement, Ottawa, 1916, négatif sur plaque de verre, Musée Bytown, 2014.

SY : Les gens veulent souvent savoir comment a commencé l’incendie. Quelles informations avez vous découvertes à ce sujet?

GV : Il courait de nombreuses rumeurs à l’époque, surtout que le pays était en guerre : rumeurs de sabotage, d’espions allemands. Le chef des pompiers de l’époque a été cité disant qu’il avait entendu plusieurs fortes explosions semblables à des tirs d’obus. Les gens ont vite fait de sauter aux conclusions. Les gros titres des journaux appuyaient la thèse d’un sabotage allemand, et la Commission royale d’enquête créée pour la circonstance n’a pas pu trouver la cause de l’incendie. Il semblerait que quelqu’un ait mis le feu en jetant par mégarde un cigare allumé dans une corbeille à papier. Parfois, les gens veulent une étincelle plus exaltante (le jeu de mot n’est pas voulu), alors que simplement, [quelqu’un] n’a pas utilisé de cendrier.
SY : Quel a été le processus de sélection des objets de l’exposition?

GV : En préparant une exposition temporaire, j’essaie d’utiliser autant de pièces que possible de notre propre collection. Nous bénéficions de prêts de temps à autre… mais nous possédons une collection si grande et si variée que seulement 5 p. cent des pièces sont exposées au Musée à n’importe quel moment donné. Il s’agit donc de présenter à tour de rôle autant de pièces que possible de notre collection.

Une fois la recherche effectuée, nous avons mis de côté tout ce qui pouvait avoir trait au Parlement, puis nous avons commencé à dégager les thèmes et la recherche à faire et nous avons éliminé les artefacts non pertinents. Ce serait bien de pouvoir tout exposer, mais ça ne fonctionne pas.
SY : Comment le sujet a¬ t il évolué depuis que vous avez commencé à mettre sur pied l’exposition? Avez vous dû faire des compromis?

GV : On doit toujours faire des compromis. Quand on commence à élaborer une exposition, on débute avec un document de recherche volumineux, qui peut contenir 50 pages, et qu’il faut réduire à environ 10 panneaux thématiques de 200 mots chacun. L’espace est limité, et l’attention des gens aussi. On ne peut pas afficher sur les murs de longs essais en espérant que les visiteurs les liront entièrement.

Mon approche se fonde sur le principe que « plus, c’est moins ». Mais on doit discuter de chaque panneau et classer l’information selon trois niveaux : « doit, devrait, pourrait ». Donc, lorsqu’un visiteur lit le titre d’un panneau, il doit savoir en quoi consiste le thème principal. S’il lit le premier paragraphe, il devrait en savoir un peu plus, et s’il lisait tout le panneau, il pourrait accéder à ces trois niveaux d’information.
SY : Cela semble être un excellent moyen de mesurer le degré d’engagement.

GV : Tout à fait. On veut que les visiteurs sachent que l’exposition porte sur « l’incendie au Parlement ». On dit que c’est un cliché, mais une image vaut mille mots. Ainsi, si les gens se contentent de lire les titres et de regarder les photos, ils saisiront quand même ce qu’on essaie de leur transmettre.
SY : Y a-t il un objet que vous préférez dans l’exposition?

GV : L’exposition inclut une minuscule épreuve à l’albumine de 2 pouces sur 2 pouces (photo ci dessous) qui montre la colline du Parlement à l’époque où elle était encore Barrack Hill, et sur laquelle on aperçoit le campement militaire. C’est extraordinaire de voir la colline, cet emblème si connu, sans les édifices du Parlement. Je pense que les visiteurs vont trouver très intéressant d’avoir une image du lieu qui montre son utilisation précédente.

À l’origine, l’endroit devait accueillir une forteresse, mais il n’a été qu’un simple campement avant de devenir la colline du Parlement. J’en parle brièvement dans l’exposition : le canal a été construit à cause de la menace américaine, en 1812. On avait prévu à l’origine bâtir une immense forteresse sur la colline du Parlement, pour combattre l’invasion, mais lorsque la menace a diminué, la forteresse n’a plus été qu’un petit édifice de pierre. L’exposition présente les plans originaux avec les édifices du campement. Je crois que les visiteurs n’ont pas dû les voir souvent.

La colline avant la construction des édifices originaux du Parlement, vers 1857, Barrack Hill, Ottawa, C.W., 1857. épreuve à l’albumine, Musée Bytown, P1775c.

SY : Les gens ne semblent pas en effet y avoir pensé ni s’être interrogés à ce sujet. Comme vous le dites, le Parlement est un emblème, mais il est riche d’histoire.

GV : Exactement. On pourrait monter toute une exposition sur l’archéologie de la colline telle qu’elle était avant la construction du Parlement. Mais comme nous avons pour sujet l’incendie, nous avons fait des compromis. Voilà quelques années, le Musée a monté un projet avec la Carleton University… qui a entre autres réalisé une sorte de reproduction en 3D de Barrack Hill. L’Université nous a autorisés à utiliser certaines vidéos. J’ai fait une compilation de celles où l’on peut voir à quoi ressemblait la colline avant la construction du Parlement.
SY : Cela me semble important! J’essaie souvent d’imaginer à quoi ressemblaient les choses auparavant. Quel a été selon vous le plus grand défi posé par la production de cette exposition?

GV : Dans un petit musée, le temps et les ressources manquent toujours. Je travaille en même temps à plusieurs projets, et tous mes collègues aussi. Il faut donc trouver sans cesse l’équilibre. Nous décidons d’une date de lancement. Comme nous désirons que l’exposition commence avant la date d’anniversaire de l’incendie, nous ne pouvons nous permettre aucun retard. Il faut aussi penser à la publicité et à la promotion, élaborer le concept graphique, s’assurer que les choses reviennent à temps de chez l’encadreur et de chez l’imprimeur, prévoir une date pour les peintres et préparer l’espace avant leur arrivée.

Mais en même temps, j’aime faire les choses par moi même. Je reçois de l’aide quand j’en ai besoin, mais je préfère avoir le dernier mot. L’exposition évolue donc et tout le monde y participe, [des étudiants] du collège Algonquin à tout le personnel qui relit mon texte… Je montre mon concept graphique et les gens me donnent leur avis, mais pour ce qui est de l’installation finale, je la réalise moi même.

Entrée de Façonnés par le feu : Les édifices du Parlement. L’exposition gardera l’affiche jusqu’au 31 octobre 2016.

SY : Souhaitez‑vous préciser autre chose?

GV : Oui, juste une petite note intéressante sur quelque chose que la plupart des gens ignorent – et que l’exposition aborde très brièvement. Il y a eu un incendie en 1897, et l’édifice de l’Ouest a été détruit. Il n’a pas été nécessaire de le raser… C’était avant la création des Archives nationales, donc nombre de documents fédéraux et nationaux importants étaient conservés au Parlement. Je pense que c’est ce qui est devenu plus tard l’Agence de transport fédérale, qui s’occupait de questions comme les canaux et autres. L’incendie a détruit tous ces documents, d’où l’instauration de Bibliothèque et Archives Canada. Nous avons consacré un panneau sous-thématique à cet incendie dont nous présentons deux images. Plusieurs personnes ignorent tout de ce premier incendie du Parlement.

SY : Cet incendie a‑t‑il eu une incidence sur celui de 1916? Avait‑on pris des précautions particulières? 

GV : Je ne sais pas si j’ai consulté trop de documentation. Il est impressionnant de considérer que, lorsque l’incendie s’est déclaré, le pays était en pleine guerre; et pourtant l’édifice de l’Ouest a été reconstruit plus vite que la première fois, même si plus de la moitié des hommes combattaient alors outremer. Le pays a réussi à concerter ses efforts pendant la guerre, et le gouvernement n’a pas manqué une seule séance. Le Parlement a siégé d’urgence au Château Laurier durant la nuit de l’incendie. Puis il a tenu ses séances à l’édifice commémoratif Victoria (l’actuel Musée de la nature) jusqu’à ce que l’édifice du Centre soit de nouveau prêt. Il est donc impressionnant de constater avec quelle rapidité le gouvernement a réussi à poursuivre ses activités.

SY : Cela témoigne de l’importance du Parlement en tant qu’institution. Même à l’époque, cet événement avait une grande portée. Il est intéressant de voir comment [les parlementaires] ont composé avec les moyens du bord avant que les édifices du Parlement soient reconstruits.

GV : Oui, tout à fait. Autre point intéressant, c’est que les gens considèrent la tour de la Paix comme un emblème présent de tout temps, sans prendre conscience qu’autrefois, c’est la tour Victoria qui était là. La tour de la Paix a été construite après l’incendie, plus grande, et son symbolisme est différent. Ainsi, montrer au public des images de l’ancien Parlement sans la tour de la Paix va lui faire prendre conscience qu’elle n’a pas toujours existé.

SY : L’exposition promet d’être vraiment intéressante; j’ai bien hâte de la visiter.

GV : Merci! Je suis très emballé.

SY : Merci beaucoup.

Serena étudie l’histoire et la littérature anglaise à l’Université d’Ottawa. Engagée dans la préservation de l’histoire locale, elle a fait du bénévolat à Fort-York, un lieu historique national situé à Toronto, à l’occasion du 200e anniversaire de la guerre de 1812. Une fois installée à Ottawa, elle s’est jointe au Conseil des jeunes du Musée Bytown pour aider à promouvoir l’histoire d’Ottawa. Elle aime lire, écrire et explorer la ville où elle découvre toujours quelque chose de nouveau!