The History of the Rideau Canal | L’histoire du canal Rideau

Written by Shehnila S.

With February memories of Winterlude festivities still at the back of our minds, the Rideau Canal has been the hub of activity for many in the country’s Capital. While the Rideau Canal has been the setting for many great times and fond memories, we may be unable to fathom just how much work was put into this amazing landmark.

The catalyst for the building of the Canal was rooted in reasons relating to the military. Namely, the importance put on naval strength throughout the War of 1812. This is where the Rideau Canal was a major factor in Canada’s defense. The Rideau Canal was instrumental in connecting a waterway between Lake Ontario and the Ottawa River to have a steady supply and communications route between Montreal and the British naval base in Kingston, thus avoiding the St. Lawrence River route which could be vulnerable to an attack or blockade from the United States.  Another use for the Canal was the positive economic opportunity it brought, as it facilitated a route to transfer goods, and was a bustling path for commercial shipping. So even though the initial purpose of the Canal was to keep invading Americans out during the War, today many tourists from all over the world come to tour the famous Canal.

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The founding father for the Rideau Canal was Lieutenant Colonel John By, a name you are likely to be familiar with. Colonel By was historically one of Canada’s greatest engineers and oversaw the building of the Rideau Canal. In 1826, he was chosen to design and carry out the plans for the Canal. The cost of the Canal today would total approximately $500 million dollars (according to Parks Canada), not taking into account the 19 km of necessary canal cuts, channel dredging, surveying and route clearing. When putting in perspective the historical context during which the Rideau Canal was built, it reflects strongly on the abilities of Colonel By, in that he completed the project in six years, considering that in those days, a simple bid for stationary materials like paper or quills could take a heaping six signatures and two months to process.

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Colonel By overseeing the construction of the Rideau Canal, 1826

It is estimated that 2,000 to 4,000 men per year worked to make the Rideau Canal a reality, and as many as 100,000 people living in the area today are thought to be descendants of the canal workers. All the work was done by hand with the help of a few draft animals. Most of the skilled stone work was done by French Canadians and British and Scottish stonemasons. There was a division of labour, as the unskilled labour was mostly done by Irish immigrants and French-Canadians hailing from the only major populated area in the country, the French-Canadian settlements of Lower Canada. The unskilled labourers were seen as inferior in ranks in comparison to the other workers, but skilled labourers were paid a daily rate. Contractors received different rates for excavating soil and rock, for puddling and embanking, and for other activities. Drivers with teams of oxen or horses were usually recruited among nearby settlers or farmers in Lower Canada, and since these types of workers were rarer, they received better wages. The French Canadian workers mostly cleared the land and removed trees and brush with axes, whereas moving large volumes of earth and rock with pick and shovel was often left to Irish labourers. Colonel By also requested four companies of Sappers and Miners, soldiers of the Royal Engineers, who were experienced in excavations and construction, and was given two companies with 162 men in total.

The hardships faced by the workers of the Rideau Canal were many, with new workers coming in to replace the many who contracted the rampant wave of malaria that was a major threat during that time. In fact, Colonel By himself almost died of the disease and sufferers included not only the workers, but in many cases also their families. Some of the Irish labourers, as well as the Sappers and Miners, had their families accompanying them to work sites. Others chose to leave their families in the newly created Bytown or the time-honoured town of Kingston. According to Colonel By’s reports, southern Rideau during August to mid-September was the region hardest hit by malaria, and that 787 of the 1327 workers recorded at the time were afflicted with malaria.

The construction of the Rideau Canal was essentially finished by November 1831. In December the two companies of Sappers and Miners were dispersed and numerous soldiers were given the position of Lockmaster on the newly built locks. On May 22, 1832, Colonel By, his family and some of his associated officers embarked upon the steamboat Rideau (also known by its nickname of Pumper), in Kingston for the grand opening journey. On May 29, after brief stays at all the small communities along the way, the Rideau sailed into Bytown.

Overall, the Rideau Canal, spanning one hundred and thirty-two miles in length, is not merely a waterway connecting Ottawa to Kingston, but a very important site of historic and recreational value. The Rideau Canal leaves a legacy, as it is designated as a National Historic Site of Canada as well as a UNESCO World Heritage Site. There is also a special plaque commemorating the canal workers located at the Rideau Locks positioned on the east side of Parliament Hill. wording

So next time you’re spending some time on or around the beautiful Rideau Canal, take a moment to reflect upon the efforts of the many workers who risked their lives for this awe-inspiring engineering wonder.

Shehnila S. is a student at Carleton University studying Communication Studies. 

L’histoire du canal Rideau

Avec février et les festivités de Bal de Neige encore à l’esprit, plusieurs résidants de la capitale considèrent le canal Rideau comme un foyer d’activités. Le canal a été le théâtre d’événements historiques fascinants et il recèle de précieux souvenirs. Mais nous n’imaginons pas la somme de travail investie dans cette incroyable construction emblématique.

Bâti pour des raisons militaires, à savoir l’importance accordée à la force navale durant la guerre de 1812, le canal Rideau permet de mettre en place une stratégie de défense du Canada capitale. Il est aussi une importante voie navigable reliant le lac Ontario à la rivière des Outaouais, qui assure un approvisionnement et des communications stables entre Montréal et la base navale britannique de Kingston. Le canal offre aussi une solution de rechange au fleuve Saint-Laurent, où les expéditions risquent d’être soumises à une attaque ou à un blocus des États-Unis. Il accroît également les possibilités économiques, car il devient une route où véhiculent les biens, et il est une voie florissante de transport commercial. Aussi, bien que sa mission première ait été de protéger le Canada de l’invasion américaine durant la guerre de 1812, il accueille aujourd’hui des touristes de tous les coins du monde.

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Principal artisan du canal, le lieutenant-colonel By – que vous connaissez sans doute de nom – est l’un des grands ingénieurs de l’histoire canadienne, car il a supervisé la construction du canal Rideau. En 1826, on le choisit pour concevoir les plans du canal et mener la construction à terme. Aujourd’hui, selon Parcs Canada, les travaux auraient coûté environ 500 millions de dollars, sans compter les 19 km de tranchées, de dragage de chenaux, de levés et d’ouverture de route nécessaires. Lorsqu’on considère le contexte historique durant lequel le canal Rideau a été bâti, on mesure les compétences du colonel By, qui a achevé le projet en six ans. Il ne faut pas oublier qu’à l’époque, une simple demande d’articles de papeterie, comme du papier ou des plumes d’oies, nécessite jusqu’à six signatures et prend deux mois.

 Le colonel By supervise la construction du canal Rideau, 1826
Le colonel By supervise la construction du canal Rideau, 1826

On pense qu’environ 2 000 à 4 000 hommes par année ont travaillé à la construction du canal Rideau, et que jusqu’à 100 000 personnes vivant aujourd’hui dans la région sont des descendants de ces ouvriers. Tout le travail est accompli à la main, avec l’aide de quelques animaux de trait. La taille de pierre spécialisée est surtout assurée par des Canadiens français ainsi que par des Britanniques et des Écossais. La hiérarchie compte quatre échelons : les ouvriers non spécialisés sont surtout recrutés parmi les immigrants irlandais et parmi les Canadiens français venus des seules colonies peuplées par une majorité canadienne-française, les colonies du Bas-Canada. On les considère d’un rang inférieur aux autres ouvriers, mais les ouvriers qualifiés sont payés à la journée. On offre un taux différent aux entrepreneurs qui excavent le sol et la roche, empêchent la formation de flaques, assurent le remblayage, etc. Les conducteurs de bœufs ou de chevaux sont d’ordinaire des colons ou des fermiers du Bas-Canada. Comme ils sont moins nombreux, ils reçoivent un meilleur salaire. Les Canadiens français travaillent surtout à défricher le terrain et à enlever arbres et buissons à l’aide de haches, tandis qu’on charge souvent des ouvriers irlandais de déplacer de grandes quantités de terre et de pierre avec des pics et des pelles. Le colonel By demande aussi l’aide de quatre compagnies de soldats du génie royal et des mines expérimentés en excavation et en construction, mais on lui octroie seulement deux compagnies formées de 162 hommes.

Les ouvriers sont confrontés à de multiples épreuves. De nouveaux arrivants remplacent ceux qui sont atteints par la vague de paludisme, qui constitue alors une menace majeure. D’ailleurs, le colonel By lui-même a failli mourir de cette maladie dont ne souffrent pas uniquement les ouvriers, mais souvent aussi le reste de la famille. Certains ouvriers irlandais, ainsi que les ingénieurs et les mineurs, sont accompagnés de leur famille. D’autres préfèrent laisser leurs proches vivre à Bytown nouvellement créée, ou dans la ville traditionnelle de Kingston. Selon les rapports du colonel By, la partie sud de Rideau est, d’août à la mi-septembre, durement touchée par le paludisme; on y apprend aussi que 787 des 1 327 ouvriers inscrits souffrent de paludisme.

En gros, la construction du canal s’achève en novembre 1831. En décembre, les deux compagnies d’ingénieurs et de mineurs sont dissolues, et on offre à plusieurs soldats des postes d’éclusiers. Le 22 mai 1832, le colonel By, sa famille et quelques officiers adjoints inaugurent la nouvelle voie navigable, embarquant à Kingston à bord du bateau à vapeur Rideau (surnommé Pumper). Le 29 mai, après de brefs séjours dans toutes les petites collectivités longeant la route, le Rideau arrive à Bytown.

Mais le canal Rideau, qui s’étend sur près de 213 kilomètres, n’est pas uniquement une voie navigable reliant Ottawa à Kingston; c’est aussi un lieu historique et récréatif important. Le canal Rideau perpétue un legs, car il est désigné lieu historique national du Canada et lieu du patrimoine mondial de l’UNESCO. Une plaque spéciale affichée sur les écluses situées à l’est de la colline du Parlement commémore les ouvriers qui ont construit le canal.

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Aussi, la prochaine fois que vous empruntez le canal Rideau ou que vous vous trouvez dans les environs, pensez aux efforts des nombreux ouvriers qui ont risqué leur vie pour ériger cette merveille d’ingénierie propre à frapper l’imaginaire.

Shehnila S. est une étudiante à l’Université Carleton d’étudier d’études en communication.

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